Art of the Book 2013 - Essay/Essai

A juried exhibition of members' work celebrating the 30th Anniversary of the
Canadian Bookbinders and Book Artists Guild / Une exposition-concours des oeuvres

par les membres en célébration du 30e anniversaire de la Guilde canadienne des relieurs et des artistes du livre.

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Artists' Books/Livres d'artiste | Box Making/Fabrication de boîte | Calligraphy/Calligraphie | Decorated Paper/Papier Décoré

Fine Binding/Reliure d'art | Fine Printing/Impression d’art | Paper Making/Fabrication du papier

Exciting Times in the Art of the Book

an essay by Diana Patterson

While the headlines are astounded at the sale of e-readers and e-books, and how the sale of the e-book is outpacing paper, the book as a physical object, particularly in its most beautiful form, is doing well, as this exhibition testifies.

Even when the standard book becomes electronic, there will still be paper books and aficionados of them. Besides, a book will still be a book, even when it is electronic. It will just be part of the progress of form: cuneiform tablets, papyrus scrolls, parchment scrolls, the codex (what we now think of as “the book”) in parchment but hand-written, then printed books, on paper. The technology of making the marks on paper has been changing since the invention of the codex in the late classical period: handwriting (called book hands), individual lead letters, lines of lead letters, whole pages of lead letters, then ribbon ink, then xerographic carbon imprinting, then computer-generated letters. that were printed on paper. Making the letter forms stay on a screen rather than transfer to paper is just the next step. But all these forms are books.

The exhibition is a fine testament to book development. Some of the structures and crafts here are very ancient. Some seem fine examples of the conventional. Some stretch the imagination into what I would call the post-codex age.

Paper was not the first substance people wrote on, but it has endured, and our exhibition contains many fine examples of handmade and machine papers. Emily Cook’s handmade samples, Marred, most clearly show what early handmade papers looked like – texture, colour, variety from sheet-to-sheet.

Writing on paper with ink and paint was nearly paper’s first use. In this exhibition, there are several examples of calligraphic writing – not a term used back when handwritten documents were normal, because it means beautiful writing, not coined until at least 150 years after printing began – about the time when manuscripts were curiosities. The ancient versions at their best made handsome and legible texts, whereas our modern versions know that they can stretch the boundaries of legible into lovely, as might be seen in Gail Stevens’s Halleluiah where colour is more important than words, and letter forms are played with because we know them so well, and can just enjoy the artist’s playing with them.

Even before there was true paper, when people were working with papyrus, the problem of having rolls of paper or parchment was tackled. Rolls are just not easy to read, so one of the earliest solutions was the accordion fold, of which there are several examples in the exhibition, such as Karen Kunc’s Asteroids. Her example clearly shows that if one were willing to give up one side of the paper (or papyrus) the result would be pretty close to the codex.

The printing on paper with wood blocks dates back to the Middle Ages in Europe and even further back in China. Some of the feel of woodblock printing appears in William Rueter’s Taking the Sun for a Walk. Before the invention of movable type, the blocks sometimes had only images, often for the illiterate, which most people were.

Dyeing, marbling and paste-decorating papers is known to have been done in the Renaissance, but is probably much earlier. We know the Turks were creating swirling designs on paper in the 16th century, and Europeans fell in love with marbling in the 17th. Robert Wu’s Iris in the Spring is a cross between the eastern and western traditions of marbling on paper. Other decorated paper types include paper dyeing, as in Susan Kristoferson’s Counterpoint, and paste paper, illustrated by Jane Hewitt’s Prairie Grasslands.

Printing with movable type is considered to have started in 1450 and is one of the initiating moments of the Renaissance. The first letter forms followed the books hands of the time, but were eventually refined into what we now consider the elegant printed letters that make much of the brilliant paper and rich inks that technology wrought. Margaret Lock’s Deor’s Lament has the feel of one of those books of the Italian Renaissance, with the uncluttered illustration and contrast of black ink in rich paper.

Once the codex was created, it needed to be protected, and leather was one of its earliest covering, although some medieval books were in embroidered cloth bindings, as is show nicely in Odette Drapeau’s Dans les couleurs du foid. Leather bindings were often blind tooled, meaning that they had uncoloured depressions made in the skin to create a decoration. But the modern fine leather binding uses all the technological advances in leather dyeing, and amazing skill to create exquisite inlays that look as freely created as a brush on canvas. There are several excellent examples of this craft in the exhibition, but one look at Nicole Chalifoux’s Poésie Complètes d’Émile Nellisan will show the richness possible. It was only in the late 18th century that paper covers, often made with marbled and paste papers, were used, and then the sturdy cloth binding became the norm in the 19th century for inexpensive books as in the cover of George Walker’s The Mysterious Death of Tom Thomson.

Fine boxes of cardboard, both for books and other reasons, use many of the bookbinder’s skills, and many of the bookbinder’s materials. It is mainly a late renaissance craft, based on the availability of the pasted layers of paper that bookbinders began to use once they decided that real wooden boards added too much to the weight of books. Jacques Hudon’s Chenes infanticides B shows how far the box has come since then, and yet how satisfying a good box can be as a work of art. In the 19th century, when a certain class of books was targeted at children, the books crossed the line into toys: pop-up books, twirling paper structures, games in a box, as illustrated by Ann Stinner’s Stand and Stare.

When viewed in this chronological order, the Art of the Book 2013 is a lesson in modern examples of these old crafts, done by true artists, based on the experience of millennia.

But we can see skills and forms in this exhibition that do not fit into the ancient taxonomy. The post-codex book is electronic, and can be totally aural, or even non-verbal. Marlene Pomeroy’s Great Expectations is clearly such an item, where the former bookbinding has become a slipcase for an e-book reader. It plays with the idea of the codex, making for other layers of form and meaning, such as the artist’s book made of cloth, paper, paper beads, and collages, such as Susan Carr’s Mexico. An illustrated book is not necessarily a codex with images beside the text, but on the text, such as Dorothy Clarke’s altered book, A Collection of Vignettes Based on Jane Austen’s Persuasion. The words do not come out of the book by reading, but come out in swirls and architectural shapes, as in Erik & Martin Demaine’s Destructors 2, rather more a toy than a book. The artist’s book is as much a thing to play with as to read in the traditional way. But are these books? Certainly they are. Are they art? Well, naturally. This gamut of materials, structures, letters, images, inlays, onlays, colours and permutations form the Art of the Book. This exhibition is part of that long chronology, pausing – but only pausing – in 2013.

L’art du livre vit une époque exaltante

essai par Diana Patterson

Tandis que les manchettes font état de la popularité des liseuses et des livres numériques et à quel point les ventes du numérique surpassent celles de l’imprimé, le livre lui-même, dans sa forme la plus recherchée, se porte bien. Et cette exposition en est la preuve.

Même si le livre devient de plus en plus électronique, il y aura toujours des imprimés et des gens qui les chérissent. De toute façon, un livre sera toujours un livre même s’il est électronique. Cela fait partie de son évolution : tablettes cunéiformes, rouleaux de papyrus, rouleaux de parchemin, le codex (que nous considérons aujourd’hui comme « le livre ») sur parchemin mais manuscrit, puis les livres imprimés, sur papier. Les techniques utilisées pour marquer le papier ont évolué depuis l’invention du codex à la fin de l’époque classique : les manuscrits, les caractères de plomb individuels, sur une ligne, sur une page, puis le ruban encreur, puis l’impression xérographique, puis les lettres produites par ordinateur ont tous été imprimés sur du papier. Que les lettres se forment sur un écran au lieu d’être transférées sur du papier n’est qu’une étape de plus. Mais quelle que soit leur forme, il s’agit toujours de livres.

Cette exposition est un précieux témoignage de l’évolution du livre. Certaines structures et façons de faire datent de très longtemps. D’autres sont d’un style plus conventionnel. Et certains autres nous transportent dans une ère que je qualifierais de post-codex. Le papier n’est pas le premier support à l’écriture mais il a fait ses preuves et notre exposition comprend de précieux exemples de papiers faits main et usinés. Les papiers faits main d’Emily Cook, Marred, nous montrent comment on les faisait jadis, leur texture, leur couleur, leurs différences de feuille en feuille.

Les premiers papiers ont été marqués avec de l’encre ou de la peinture. Ici, il y a plusieurs exemples de calligraphie – un terme qui n’existait pas à l’époque où les documents manuscrits étaient la norme puisqu’il signifie une belle écriture, inventé au moins 150 ans après l’apparition de l’imprimerie – à peu près au moment où les manuscrits commençaient à piquer la curiosité. Les versions anciennes à leur meilleur étaient des textes agréables à lire tandis que nos versions modernes savent qu’on peut déborder les limites du lisible pour explorer la beauté même des signes comme dans le cas de Halleluiah de Gail Stevens. Dans ce cas, la couleur est plus importante que les mots et la forme des lettres que nous connaissons bien, est manipulée ce qui nous permet de partager le plaisir de l’artiste à jouer avec elles. Même avant l’apparition du vrai papier, quand les gens utilisaient le papyrus, on s’attaquait au problème des rouleaux de papier ou de parche-min qui ne sont vraiment pas faciles à lire. On a d’abord eu recours aux plis accordéon dont nous avons plusieurs exemples, tels que Asteroids de Karen Kunc, qui illustre clairement qu’à la condition d’oublier une des faces du papier (ou du papyrus) on obtient un proche parent du codex.

L’imprimerie sur papier avec des blocs de bois remonte au Moyen-Âge en Europe et bien longtemps avant cette époque en Chine. Taking the Sun for a Walk de William Rueter en est un bon exemple. Avant l’invention du type mobile, les blocs ne portaient parfois que des images, s’adressant d’abord aux les illettrés qui représentaient alors la majorité de la population.

On croit que les papiers teints, marbrés et décorés datent de la Renaissance mais ils ont probablement été faits bien avant. Nous savons que les Turcs dessinaient des tourbillons sur du papier au XVIe siècle et que les Français ont adoré la marbrure au XVIIe. Iris in the Spring de Robert Wu est un croisement des traditions orientales et occidentales du papier marbré. Les autres types de papier décorés sont entre autres la teinture du papier comme Counterpoint de Susan Kristoferson et le papier à la colle comme dans le Prairie Grasslands de Jane Hewitt. Les caractères mobiles sont apparus en 1450 et marquent le début de la Renaissance. Les premières formes de lettre ont suivi les manuscrits de l’époque et ont été peaufinées pour donner les élégantes lettres imprimées qui constituent aujourd’hui la plupart des papiers exceptionnels et encres de qualité que la technologie a forgés. Deor’s Lament de Margaret Lock nous fait penser à l’un de ces livres de la Renaissance italienne aux illustrations épurées et contrastes d’encre noire sur papier précieux.

Le codex ayant été créé, il fallait le protéger et le cuir en a été la première couverture bien que certains livres du Moyen-Âge étaient recouverts d’un tissu brodé, comme l’illustre si bien Dans les couleurs du froid de Odette Drapeau. Les reliures de cuir étaient souvent travaillées à froid c’est-à-dire que seuls les enfoncements servaient de décor. Mais les reliures modernes de cuir fin ont recours aux découvertes technologiques en teinture et à de grands talents pour créer d’exquises incrustations qui ont l’allure spontanée d’un tableau. L’exposition compte plusieurs superbes exemples de cet art mais un seul regard sur Poésies complètes de Émile Nelligan de Nicole Chalifoux nous en démontre toute la richesse. Ce n’est qu’à la fin du XVIIIe siècle que les reliures en papier souvent faites de papier marbré et collé ont été utilisées. Puis, la reliure résistante en tissu est devenue la norme au XIXe pour les livres moins chers comme la reliure de The Mysterious Death of Tom Thomson de George Walker.

Le talent et le matériel des relieurs servent aussi à la conception de boîtiers de carton fins pour livres et autres usages. Cet art a vu le jour à la fin de la Renaissance avec l’apparition du papier collé que les relieurs ont commencé à utiliser après avoir convenu que les plaquettes de bois étaient trop lourdes. Chênes infanticides B de Jacques Hudon illustre l’évolution du boîtier depuis cette époque et sa valeur comme oeuvre d’art.

Au XIXe siècle, alors qu’une certaine catégorie de livres était destinée aux enfants, les livres ont pris la forme de jouets: livres animés, structures démontables, jeux de société comme l’illustre Stand and Stare de Ann Stinner.

Vue sous cet angle chronologique l’exposition Art of the Book 2013 raconte par des exemples modernes ces arts d’autrefois réalisés par de vrais artistes selon une expérience millénaire.

Mais nous pouvons y voir des talents et des formes qui n’appartiennent pas à la taxonomie ancienne. Le livre post-codex est électronique et peut être totalement oral ou même non verbal. Great Expectations de Marlene Pomeroy en est la preuve alors que le couvre-livre a pris la forme d’un couvre-liseuse. L’idée du codex est reprise, diverses couches de formes et de sens sont remaniées comme dans Mexico de Susan Carr, un livre d’artiste fait de tissus, papiers, perles de papier et collages. Un livre illustré n’est pas nécessairement un codex avec des images à côté du texte comme le démontre le livre modifié A Collection of Vignettes Based on Jane Austen’s Persuasion de Dorothy Clarke. Les mots ne sortent pas des livres par la lecture mais apparaissent en tourbillons et formes architecturales comme dans Destructors 2 de Erik & Martin Demaine, un jouet plutôt qu’un livre. Le livre d’artiste est un objet avec lequel on peut s’amuser ou qu’on peut lire. Mais s’agit-il vraiment de livres?

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